By Patricia Grogg


May 23, 2018


During his first month as Cuba’s president, Miguel Díaz-Canel, well on his way to gaining and maintaining the backing of citizens, shows signs of realizing that in order to govern he has to go out on the street, listen to the people, and take advantage of, rather than evade, the media.

With full press coverage, he was seen meeting with the Council of Ministers and going through a review of food programs, of renewable energy, of approving plans for preparing to celebrate in 2019 the half-millennium anniversary of Havana’s founding. And there was the press following him May 17 and 18 on a tour through districts of the capital.

“People comment that that’s the way it should be done, talking with people on foot, those who work a lot and don’t earn much. We hope he continues these visits, but there shouldn’t be any warning. That way he won’t be misled,” María Caridad told IPS. She’s an employee of a store in Old Havana and asked that her last name not be used.

There are many on social networks who remember the times when Díaz -Canel, now 58 years old, was the first secretary of the Cuban Communist Party in Villa Clara, a city 168 miles from Havana. “When people least expected it, he would appear on a bicycle. That was his way of doing things,” commented Kamilio, participant in a discussion on local digital media.

At the same time, another user, Arturo@1975, thought it’s “very important that top leaders deal with problems on a first-hand basis, so they can see with their own eyes what we are doing. They can then go on to readjust their shots so things get better.” For his part, Carlos Crespo concluded with, “That’s what a good president does.

Both Díaz –Canel’s working agenda and people’s reactions make it clear that the main challenge the new government faces is the one of advancing with transformations directed at taking the country out of its chronic economic depression.

In comments to IPS just prior to the presidential change on April 19, analyst Carlos Alzugaray warned that, “There are plenty of social pressures resulting from the delay in coming up with the prosperous and sustainable socialism that was promised.” And Cuba “has yet to make good on the bulk of objectives laid out in the Guidelines.” (1)

In his opinion, the economy continues to be the principal challenge. What that means, he concluded, is “that expectations as to greater prosperity must be fulfilled, along with the promises set forth in the “Guidelines.” (That’s the official designation of reforms begun in 2011.)

The airliner crash occurring on May 18 in Havana’s Jose Marti international airport broke into the presidential agenda of that day. It was all about the “Disasters Exercise, Meteor 2018,” a general run-through of plans in force throughout Cuba ahead of the hurricane and tropical-storm season that begins June 1.

In the wake of the accident, Díaz -Canel was among the first group of officials arriving at the scene of the crash of the Boeing 737 rented to the Mexican company Global Air. There were 107 passengers and six crew members on board. The disaster, whose causes are being investigated, left 111 deaths (as of now) and two survivors in critical condition.

Later the president was seen at the Institute of Legal Medicine where work was being carried out on identifying the victims. He was at the Tulipán Hotel comforting families, most of them having arrived from Holguin province, 456 miles east of Havana. That’s where the disastrous flight was heading when it took off.

On Sunday the 20th, the head of state finished his week, taking part in the last session of Meteor 18.  There was a simulation that day, an annual one, aimed at preparing bodies of leadership and command at every level, and also the population, to be able to deal with earthquakes, major hurricanes, severe droughts, and other disasters.

“This particular exercise has been tested through sad experience. We have to carry it out as if there really were a catastrophe,” Díaz -Canel declared. He fired up the capacity of people for “sharing the pain, drawing strength from adversity, and continually moving ahead,” according to reports from local media officials.

Díaz -Canel is the first leader who wasn’t part of the so-called historical generation of the Revolution, headed by the brothers Raul and Fidel Castro, each of whom occupied the office of president of the Councils of State and of Ministers. That’s why right now there’s internal and International focus on the future of this Caribbean island country.

Alzugarary defines the new Cuban top leader as a politician of great experience. And what characterizes him beyond that, he says, is his discretion, caution, modesty, and faithfulness to the historic leadership, “above all to Fidel (1936-2016) and then to Raul Castro.

In a brief entry he shared on Facebook, the Cuban researcher included among the political attributes of the current leader “his organizing abilities and his capacity to listen before making decisions.” There is also “his modern outlook.” Alzugaray pointed out that. “He is one of the few Cuban leaders who can handle the basic concepts of the technological revolution and of the digitalized and information-based Cuban society. And he uses a tablet as a tool in his work.”

In the first month of President Díaz –Canel’s leadership there was also an important diplomatic advance.  Cuba’s first meeting with the Council of the European Union was celebrated May 15 in Brussels. That body has the task of implementing the Political Dialogue and Cooperation Agreement signed by the Caribbean nation and the European bloc in December, 2016.

The European Union is Cuba’s biggest investor and also its prime commercial partner. Looking ahead, leaders expect that the agreement will contribute to increased exchanges of all kind. Federica Mogherini, the EU High Representative for Foreign Affairs, indicated that “it will also allow us to better support the process of economic and social reform in Cuba and contribute to its sustainable development.

Mogherini and Cuban Chancellor Bruno Rodriguez signed an agreement on a new program for cooperation in renewable energy. The object is to help Cuba reach its goal of obtaining 24 percent of the country’s electricity from renewable energy sources. Another project is being prepared for cooperation on food security and sustainable agriculture.

Among other points of agreement is one for institutionalizing dialogue on human tights “as a key pillar of the bilateral relation.” It will be based on informal consultations in this area that were initiated in 2015.

On May 16 in Geneva, Chancellor Rodriguez defended Cuba’s report to the Universal Periodic Review (Third Cycle) of the Council of Human Rights.

Translator’s note: (1) The Cuban Communist Party at its sixth party congress, meeting in April 2011, approved “Guidelines of the Economic and Social Policy of the Party and the Revolution.” Their purpose was that of initiating a broad program of social, economic, and political reforms aimed at modernizing Cuban society.

Translated by W. T. Whitney Jr.


Nuevo presidente cubano transforma el estilo de gobierno

Por Patricia Grogg


Durante su primer mes en la presidencia de Cuba, Miguel Díaz-Canel dio muestras de que para gobernar debe salir a la calle, escuchar a la gente y aprovechar, en vez de evadir, a los medios de comunicación, en su camino para  ganar y mantener respaldo ciudadano.

En medio de un amplio despliegue de prensa, se le vio en reunión con el Consejo de Ministros,  luego pasando revista a programas alimentarios y de energía renovable, valorando los planes de preparación de la Habana para celebrar en 2019 medio milenio de su fundación, o en un recorrido, los días 17 y 18,  por barrios de la capital.

“La gente comenta que así es como se hace, conversando con las personas de a pie, que trabajan mucho y ganan poco. La esperanza es que continúe esas visitas, pero que sean sin aviso previo para que no lo engañen”, dijo a IPS una empleada de una tienda de la Habana Vieja, María Caridad, quien pidió no dar su apellido.

En las redes sociales, hubo quien recordó los tiempos en que Díaz-Canel, de 58 años, fue primer secretario del Partido Comunista de Cuba (PCC) en Villa Clara, una ciudad a 270 kilómetros de la Habana. “Cuando menos el pueblo se lo esperaba aparecía en bicicleta. Esa era su forma de actuar”, comentó el usuario Kamilo en un debate en un medio digital local.

A su  vez, otro usuario, arturo@1975, consideró “muy importante que los principales dirigentes toquen los problemas con la mano, que vean con sus propios ojos lo que estamos haciendo y de ahí corregir el tiro para que las cosas vayan mejorando.” Carlos Crespo, por su parte, remató: “Eso es lo que hace un buen presidente”.

Tanto la agenda de trabajo de Díaz-Canel como las reacciones de la gente confirman que el principal desafío que enfrenta el nuevo gobierno es el de avanzar en las transformaciones destinadas a sacar al país de su crónica depresión económica.

En declaraciones a IPS en días previos al cambio presidencial, el 19 de abril, el analista político Carlos Alzugaray advirtió que “hay suficientes presiones sociales ante la demora en producir un socialismo próspero y sustentable como se ha prometido”, pues Cuba “no ha logrado la mayor parte de los objetivos previstos en los Lineamientos”.

En su opinión, la economía sigue siendo el reto principal.  Es decir “la materialización de las promesas previstas en los Lineamientos (como se  denomina oficialmente a las reformas iniciadas en 2011) sobre mayor prosperidad”, recalcó.

El accidente de aviación ocurrido el 18 de mayo, en el habanero aeropuerto internacional José Martí, interrumpió la agenda presidencial, que ese día se centraba en  Meteoro 2018, un ensayo general que se realiza en todo el territorio cubano, previo al inicio, el 1 de junio, de la temporada de huracanes y tormentas tropicales.

Tras el accidente, Díaz–Canel estuvo entre las primeras autoridades en llegar hasta el escenario de la caída del Boeing 737 rentado a la compañía mexicana Global Air, con 107 pasajeros y seis tripulantes a bordo. El siniestro, cuyas causas se investigan, dejó hasta ahora 111 víctimas mortales y dos sobrevivientes en estado crítico.

Más tarde se le vio en el Instituto de Medicina Legal, donde se trabaja en la identificación de las víctimas, y en el hotel Tulipán, confortando a las familias, procedentes en su mayoría de la provincia de Holguín, a 734 kilómetros al este de La Habana, hacia donde se dirigía el vuelo siniestrado en su maniobra de despegue.

El domingo 20, el mandatario terminó su semana participando en la última jornada de Meteoro 2018,  simulacro que se realiza anualmente para preparar órganos de dirección y de mando de todos los niveles y a la población en el enfrentamiento de sismos, huracanes de gran intensidad, sequías severas y otros desastres.

“Este (ejercicio) en particular ha tenido una prueba de la vida lamentable. Hubo que actuar en función de una catástrofe”,  afirmó el gobernante, quien exaltó la capacidad de sus compatriotas para “compartir el dolor, sacar fuerzas de la adversidad y seguir avanzando”, según informaron los medios oficiales locales.

Díaz-Canel es el primer dirigente que no pertenece a la llamada generación histórica de la Revolución, encabezada  por los hermanos Fidel y Raúl Castro, que asume el cargo de presidente de los Consejos de Estado y de Ministros.

Una razón por la que concentra actualmente las expectativas  internas e internacionales sobre este país insular caribeño.

Alzugaray define al nuevo gobernante cubano como un político de gran experiencia, a quien además lo caracteriza, plantea, su discreción, cautela, modestia y lealtad al liderazgo histórico, “ante todo hacia Fidel (1936-2016) y en segundo lugar hacia Raúl Castro”.

En una breve entrada que compartió en la red social Facebook, el investigador cubano suma entre las condiciones políticas del actual gobernante “su organización y su capacidad de escuchar antes de tomar decisiones”.

Habría que “añadir su modernidad: es de los pocos dirigentes cubanos que maneja los conceptos clave de la revolución tecnológica y de la informatización y digitalización de la sociedad cubana y utiliza una tableta como instrumento de trabajo”, señaló Alzugaray.

El primer mes del presidente Díaz- Canel al frente del país tuvo además un importante avance diplomático, con la celebración el 15 de mayo en Bruselas de la primera reunión del Consejo Unión Europa (UE)-Cuba, el máximo órgano de dirección del Acuerdo de Diálogo Político y Cooperación,  suscrito por la nación caribeña y el bloque en diciembre de 2016.

La UE es el  principal inversor de Cuba y también su primer socio comercial. Se prevé que el acuerdo contribuya al aumento del intercambio. “También nos permitirá apoyar mejor el proceso de reforma económica y social de Cuba y contribuir a su desarrollo sostenible”, indicó Federica Mogherini,  alta representante para Asuntos Exteriores de la UE.

Mogherini y el canciller cubano Bruno Rodriguez firmaron un nuevo programa de cooperación en energías renovables para ayudar a Cuba a alcanzar su meta de obtener el veinticuatro por ciento de la electricidad del país a partir de fuentes de energía renovables, en tanto se prepara otro proyecto sobre seguridad alimentaria y agricultura sostenible.

Entre otros acuerdos, decidieron institucionalizar el diálogo sobre derechos humanos, “como un pilar clave” de la relación bilateral, que se basará en las consultas informales, iniciadas en 2015 en esta área.

El 16 de mayo, el canciller Rodriguez defendió, en Ginebra, el informe de Cuba al Tercer Ciclo del Examen Periódico Universal del Consejo de Derechos Humanos.